Vogels doen heel wat activiteiten die misschien slim lijken, maar hoeveel van hun gedrag is instinctief in plaats van intelligentie? Ornithologen bestuderen voortdurend vogels en leren nieuwe informatie over hun hersenen, hoe ze denken en waarom ze zich gedragen zoals ze doen.

Intelligence definiëren

Bepalen hoe slim vogels zijn, hangt af van hoe intelligentie is gedefinieerd. Vogels vertonen een breed scala aan slim gedrag, waaronder goede herinneringen, uitgebreide communicatie, planning voor de toekomst en herinnering aan het verleden. Sommige vogels kunnen problemen oplossen en er zijn andere waargenomen: beide activiteiten die meer duiden dan alleen basisinstinct. Het Merriam-Webster-woordenboek definieert intelligentie als:

 

Het vermogen om te leren of te begrijpen of om te gaan met nieuwe of probleemsituaties of het vermogen om kennis toe te passen om de omgeving te manipuleren.

 

Doen vogels dit? Sommige wetenschappelijke studies duiden op ja, zonder twijfel, vogels leren, en elke werfzuivel weet dat vogels in staat zijn zich aan te passen aan nieuwe omgevingen en omstandigheden. Kwantitatieve metingen van vogelintelligentie zijn echter moeilijk, omdat vogels geen intelligentietests kunnen doen of lessen kunnen bijwonen om te meten met hun leeftijdsgenoten. Toch laten voortdurende observaties en studies zien dat vogels veel intelligenter zijn dan aanvankelijk werd gedacht.

Vogelhersenstructuur

De grootte en structuur van de hersenen is geen automatische graadmeter voor intelligentie, maar het kan een aanwijzing zijn. Vogels kunnen klein zijn, maar ze hebben verhoudingsgewijs grote hersenen vergeleken met hun totale lichaams- en hoofdmaten. In feite zijn de hersenen van vogels op dezelfde manier geproportioneerd aan primaten, waaronder apen, apen en mensen. Studies van de hersenanatomie suggereren ook dat, hoewel de structuur anders is dan die van de hersenen van zoogdieren, vogels een hogere mate van connectiviteit tussen de secties van hun hersenen kunnen hebben. Dit kan duiden op meer intelligentie en sneller redeneren dan eerder werd gedacht.

Bewijs van Bird Intelligence

De beste indicatie van hoe slim vogels zijn, is directe waarnemingen van vogels die intelligent handelen. Sommige waarnemingen zijn gedaan onder wetenschappelijk gecontroleerde omstandigheden en door laboratoriumexperimenten. Andere observaties zijn afkomstig van vogelaars die opmerken dat hun favoriete vogels zich op vreemde manieren gedragen, manieren die gepland en met voorbedachten rade lijken. Beide soorten observaties kunnen nuttig zijn in het debat over vogelintelligentie.

Voorbeelden van vogelintelligentie zijn onder andere:

  • Carrion kraait in Japan dat noten op rijwegen plaatst, wachtend op auto’s die de granaten pletten. De vogels halen dan het notenvlees op terwijl ze rond verkeerslichten coördineren om veilig te blijven.
  • Spechtvinken op de Galapagos Eilanden die takken en twijgen tot de juiste lengte inkorten voor gebruik als gereedschap voor het foerageren van insecten.
  • Groene reigers en andere reigersoorten die brood dat aan eenden is gegeten, picknickresten of zelfs kleine bladeren gebruiken als aas om vis aan te trekken voor hun jacht.
  • Pimpelmezen in de jaren 1920 die ontdekten welke kleur melkkappen op geleverde melk de meeste room (volle melk) hadden, doorboorden die kappen om de room te drinken.
  • Woodhouse’s scrub-jays die begrafenissen houden voor dode vogels door het maken van luide geluiden en het vermijden van het lijk, gedrag dat andere vogels kan waarschuwen voor dodelijke bedreigingen.
  • Noordelijke spotvogels die individuen herkennen die hun nest kunnen bedreigen en alleen die individuen aanvallen in plaats van alle voorbijgangers zonder onderscheid aanvallen.
  • Aplomado valken die coöperatief in paren jagen en daardoor hun jachtsucces met een grote marge vergroten door dit teamwork.
  • Vlaamse gaaien die honderden zaden en noten in de herfst verbergen en erin slagen om het merendeel ervan in de loop van de winter op te halen, met een grote herinnering aan verstopplaatsen.

Andere bekende voorbeelden van vogelintelligentie die aan instinct kunnen worden toegeschreven, maar toch op zijn minst enige hogere mentale vermogens vertonen, zijn:

  • Geweldige nestarchitectuur met een ingewikkelde constructie
  • Terugkerend naar dezelfde reeksen, zelfs dezelfde nesten, gedurende vele jaren
  • Mogelijkheid om veilig te navigeren, ondanks veranderende oriëntatiepunten en gevaren
  • Speelgedrag, waaronder treiterende katten of spelen met objecten voor entertainment
  • Erkennen wie de feeders hervult en in contact staat met die persoon
  • Nieuwsgierigheid bij het reageren op pishing of het onderzoeken van nieuwe stimuli
  • Emoties tonen door verkering, verzorgen van nestvogels, etc.

Sommige zijn slim, sommige zijn dom

Zoals elk dier zijn niet alle vogels even intelligent, en net zoals er slimme vogels zijn, zijn er ook domme vogels. Ornithologen zijn het er in het algemeen over eens dat corvids (Vlaamse gaaien, raven, kraaien, torens, kauwen, enz.) En papegaaien tot de slimste vogelsoorten behoren en dat sociale, gezellige vogels vaak intelligenter gedrag vertonen dan solitaire soorten. Toch heeft elke vinder in de achtertuin die “domme” vogel op hun feeders gezien die gewoon niets weet, terwijl een andere vogel van dezelfde soort in vergelijking een Einstein lijkt. Kijken naar vogels en getuige zijn van hun intelligente gedrag kan een plezier zijn voor vogelaars, en meer leren over vogelintelligentie zal ornithologen nog vele decennia lang bezig houden.